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捕捉地球生命的“第一縷光”

2018-08-17 14:45 新華網

在我們的星球幾十億年的演變過程中,無數的物種誕生了,同時,也有無數的物種湮滅。滄海桑田,歲月賦予了這些物種一種神奇的存在方式——化石。 有這樣一群人,他們奉獻一生,只為尋找化石秘密;他們默默無聞,用自己的青春年華孜孜不倦地還原地球過往的印記。近日,由中國古生物化石保護基金會聯合新華公益推出的“平凡化石故事非凡貢獻人物”活動,將發掘這些在古生物化石發現、科研、修復、宣傳、藝術展示、文化傳承以及保護等方面做出不朽貢獻的人物,揭開這些人物背后鮮為人知的故事。

中科院南京地質古生物研究所地球早期生命研究團隊:捕捉地球生命的“第一縷光”

地球早期生命研究團隊。

中國科學院南京地質古生物研究所的地球早期生命研究團隊,自成立后幾十年來踏遍中國各地,跨越數十億年的地層,不斷追根溯源,捕捉著地球生命的“第一縷光”,孜孜不倦探索著人類的起源。

科研團隊由袁訓來研究員、周傳明研究員、陳哲研究員以及美國弗吉尼亞理工大學肖書海教授等10余人組成,共同研究寒武紀大爆發之前的地球生物圈,地球早期生命的起源演化,包括多細胞生物及動物的起源,以及地球早期重要演化事件的環境背景等。

袁訓來、肖書海、周傳明在皖南剖面前合影。

地球早期生命研究團隊發現了在6億年前甕安生物群中最早的動物胚胎化石和地衣化石、在同時期的藍田生物群中發現最古老的復雜宏體真核生物,首次在國內發現5.4-5.5億年前“埃迪卡拉生物群”和最早的動物足跡化石。每一項在國際早期生命研究領域具有重要影響力的發現和研究成果的背后,都有著一個跌宕起伏故事。

如果將1998年該團隊在甕安生物群中發現的最早的動物胚胎比作最早的“蛋”(動物胚胎),那么藍田生物群的發現,便是該團隊找到了最早的下“蛋”的“雞”(宏體動物)。

甕安生物群中的動物胚胎化石。

在甕安生物群發現最早的動物胚胎之后,找到產生這些胚胎的動物成為了首要目標,但始終沒有找到那只下蛋的“雞”。直到2009年,袁訓來與周傳明、陳哲等在一次聊天時,突然意識到這些下“蛋”的“雞”可能并不在甕安生物群中生活。

基于團隊前期在安徽休寧縣藍田鎮的考察,大家一致決定,“再去皖南藍田!”在政策和經費允許的情況下,這次團隊對藍田鎮鄉村旁的農田進行了大規模挖掘。不出所料,很快就有了新進展。

“甕安生物群的胚胎化石直徑約1毫米,如果在這里找到相應的成蟲化石,根據現代生物學推測,下這些‘蛋’的‘雞’的大小應該不小于3厘米,另外,根據當時生物演化的總體水平,底棲游移生活的復雜動物應該還沒有出現,如果有動物,它們很可能是底棲固著的類型,并長了觸手用來取食。”這是袁訓來在挖掘前對下“蛋”的“雞”的推測,并在幾天后的挖掘中被證實了。

一對上部長有觸手、下面具有固著裝置、長度約3厘米、形態類似現代珊瑚蟲的化石——光滑藍田蟲被發現了。這一發現揭開了藍田生物群研究的新序幕。

藍田生物群中的可能動物化石。

科研人員在藍田生物群產出地點發掘化石。

經過一年多的系統研究,2011年的正月十五,早期生命研究團隊的一篇關于藍田生物群的文章,正式在英國《自然》雜志網站在線發表。世界上著名的早期生命研究專家、加拿大的格·納波尼教授在雜志同期撰文進行了評述,指出“它們是地球上迄今最早的宏體生物”、“藍田生物群為早期復雜宏體生命的研究打開了一個新窗口”。

近年來,地球早期生命研究團成隊已然在國際上早期生命演化領域居于領先地位。袁訓來表示,“我們要不斷地追根溯源,向前探索,去更古老的地層,尋找生命之光。”

地球早期生命研究團成隊正在不斷調整研究的步伐,邁向更古老的距今8億-11億年的新元古代大冰期前的地球,一步一步,向著生命的源頭逐漸靠近。

責編:李海倫
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